Über Stummfilmmusik 

Gerhard Gruber (1991)

Stummfilm und Improvisation


Den Berichten über die Anfänge der Filmmusik zufolge hatten die Pianisten damals vor allem zwei Aufgaben zu erfüllen: zum einen sollten sie das ständige "Gesumme und Getöse" (New York Times 1896) der Vorführmaschinen neutralisieren, zum andern dem Zuschauer die - aus dem Widerspruch von Wirklichkeitsnähe der Filmbilder und der unwirklichen Stille entstehende - Angst nehmen. Zudem spielte natürlich vor allem die Untermalung (meist aus klassischer, romantischer und improvisierter Musik bestehend ) eine wesentliche Rolle.


Mit dem Auftreten des Spielfilms stiegen die Ansprüche an den Musiker. Die Filme wurden länger; Schnitt, Szenenwechsel, dramaturgische Feinheiten erforderten ein differenzierteres Spiel und mehr Wendigkeit in der Begleitung. Als Hilfsmittel kamen die sogenannten 'Cue Sheets' in Umlauf - nach Themen wie Liebe, Ruhe, Jagd, Tänze, Horror etc. alphabetisch geordnete Musikalben vorwiegend aus dem Bereich der Romantik, deren sich die Pianisten nun bedienten. 

Durch das kräftige Wachstum der Filmindustrie und die gleichzeitige Hinwendung an die bürgerliche Schicht wanderte der Film aus dem Spielhallenmilieu (Penny Arcades/ Nickelodeons) in die den Theater- und Opernhäusern nachempfundenen großen Lichtspieltheater. Mit ihnen entstanden auch die großen Kinoorchester, die mehr und mehr den "Mann am Klavier" ablösten. Soweit ein kurzer geschichtlicher Abriß. Der Trend zur Präzisierung und Perfektion hat allem Anschein nach damals die improvisierte Musik verdrängt. Worinliegt die Motivation heute, improvisierte Klaviermusik zu Stummfilmen zu spielen, ohne bloß das nostalgische Element zu bedienen ? 


Oberflächlich betrachtet mag die Improvisation den schlechten Beigeschmack des eben "Improvisierten aus Mangel an Vorbereitung oder vorhandenem Material" an sich haben. Soweit sie undifferenziertes Geklimper als Lückenbüßer und bloßes Füllmaterial ist, trägt sie dieses Etikett zurecht.


Dass die Improvisation aber Kraft und Spannung durch das im Moment Entstehende zu erzeugen imstande ist, gibt ihr gerade im Stummfilm einen berechtigten und sinnvollen Platz. (Intensität, Emotion, Witz und Humor sind Attribute des lebendigen, nicht vorgefertigten menschlichen Ausdrucks.) Es geht nicht darum, in nostalgischer Weise die Situation der ersten Filmzeit wieder heraufzubeschwören, sondern aus der Verbindung von lebendiger Musik mit den "lebenden" Bildern Neues entstehen zu lassen - eine Alternative im Zeitalter der Verpackungs- und Konfektionskultur. 


(Gerhard Gruber 1991)


Silent film and improvisation

According to reports about the beginnings of film music, pianists at that time had two main tasks to fulfill: on the one hand, they were supposed to neutralize the constant "hum and din" (New York Times 1896) of the projection machines, and on the other hand, they were supposed to relieve the viewer's fear - arising from the contradiction between the closeness to reality of the film images and the unreal silence. In addition, of course, the background music (mostly consisting of classical, romantic and improvised music) played an essential role.

With the appearance of the feature film, the demands on the musician increased. The films became longer; editing, scene changes, dramaturgical subtleties required a more differentiated playing and more agility in the accompaniment. As an aid, the so-called 'cue sheets' came into circulation - albums of music arranged alphabetically according to themes such as love, rest, hunting, dances, horror, etc., mainly from the Romantic period, which pianists now made use of. 

Due to the vigorous growth of the film industry and the simultaneous turn to the bourgeois class, the film moved from the arcade milieu (penny arcades/ nickelodeons) to the large movie theaters modeled after theaters and opera houses. With them, the large cinema orchestras were also created, which more and more replaced the "man at the piano". So much for a brief historical outline. The trend towards precision and perfection seems to have replaced improvised music at that time. What is the motivation today to play improvised piano music to silent films without merely serving the nostalgic element ? 

On the surface, improvisation may have the bad taste of "improvised for lack of preparation or available material". Insofar as it is undifferentiated strumming as a stopgap and mere filler, it rightly bears this label.

But the fact that improvisation is capable of generating power and tension through what arises in the moment gives it a justified and meaningful place, especially in silent film. (Intensity, emotion, wit and humor are attributes of living, not prefabricated human expression). It is not a matter of nostalgically evoking the situation of the first film era, but of letting something new emerge from the connection of living music with the "living" images - an alternative in the age of packaging and ready-made culture. 


(Gerhard Gruber 1991)


Copyright by Gerhard Gruber silentfilmpianist

Cinéma muet et improvisation


D'après les récits des débuts de la musique de film, les pianistes de l'époque devaient remplir deux fonctions principales : d'une part, ils devaient neutraliser le "brouhaha et le vacarme" (New York Times 1896) constants des machines de projection, et d'autre part, ils devaient apaiser la peur du spectateur, née de la contradiction entre le réalisme des images du film et le silence irréel. En outre, l'accompagnement sonore (généralement composé de musique classique, romantique et improvisée) jouait bien sûr un rôle essentiel.

Avec l'apparition du long métrage, les exigences envers le musicien ont augmenté. Les films sont devenus plus longs ; le montage, les changements de scène, les subtilités dramaturgiques exigent un jeu plus différencié et une plus grande agilité dans l'accompagnement. Les "cue sheets", des albums de musique classés par ordre alphabétique selon des thèmes tels que l'amour, le calme, la chasse, les danses, l'horreur, etc., principalement issus du romantisme, commencèrent à circuler et les pianistes s'en servirent. 

En raison de la forte croissance de l'industrie cinématographique et de l'attention portée en même temps à la classe bourgeoise, le film a quitté le milieu des salles d'arcade (penny arcades/nickelodeons) pour s'installer dans les grands théâtres de projection, inspirés des théâtres et des opéras. Avec eux sont apparus les grands orchestres de cinéma, qui remplaçaient de plus en plus "l'homme au piano". Voilà un bref aperçu historique. La tendance à la précision et à la perfection a, selon toute apparence, supplanté la musique improvisée à l'époque. Quelle est aujourd'hui la motivation pour jouer de la musique de piano improvisée sur des films muets, sans se contenter de servir l'élément nostalgique ? 

En surface, l'improvisation peut avoir le mauvais goût d'être "improvisée par manque de préparation ou de matériel disponible". Dans la mesure où elle n'est qu'un simple remplissage, elle porte cette étiquette à juste titre.

Mais le fait que l'improvisation soit capable de créer de la force et de la tension à partir de ce qui se passe sur le moment lui donne une place justifiée et sensée, notamment dans le cinéma muet. (L'intensité, l'émotion, l'esprit et l'humour sont des attributs de l'expression humaine vivante et non préfabriquée). Il ne s'agit pas d'évoquer de manière nostalgique la situation des premiers temps du cinéma, mais de faire naître du nouveau à partir de la combinaison de la musique vivante avec les images "vivantes" - une alternative à l'époque de la culture de l'emballage et du prêt-à-porter. 

(Gerhard Gruber 1991)